• In de medaillekamer van hun huis tonen Ilonka en Sjaak de oogst van hun laatste hardloopvakantie. (Tekst en foto Sylvia van Essen)

    Sylvia van Essen-Groen

Sjaak en Ilonka 'Hardlopen way of life'

STREEK In de runningscene zijn Ilonka en Sjaak Betjes uit Krommenie BN'ners, bekende Nederlanders. Niet alleen in Nederland hebben ze menig marathon op hun naam staan, maar het aantal medailles van uitgelopen marathons in de Verenigde Staten is indrukwekkend. Sjaak zoekt het even op. ,,Ilonka heeft in Amerika 32 marathons gelopen en ik 31. Maar naast Amerika hebben we ook in Londen, Zuid-Afrika en in 2016 in China, the Great Wall Marathon volbracht.'' En niet zonder succes.

Nu is het echtpaar Betjes net teruggekeerd uit Florida. Ze hebben deelgenomen aan de Goofychallenge in Disneyworld en de St. Pete Beach Classic. ,,De Goofychallenge bestaat uit het lopen van een halve marathon op zaterdag en een hele marathon de dag erna,'' vertelt Sjaak. ,,Qua prestatie heb ik het wel eens beter gedaan, maar na een goede halve (1:32:11, derde in zijn categorie!, red.) heb ik de hele marathon de dag erna als recreant uitgelopen. Onderweg maakte ik selfies van allerlei Disneyfiguren langs het parcours. Ondanks ik de tweede helft van de marathon ook veel gewandeld heb, zat ik toch bij de eerste 25% van de gefinsishten.''

Ilonka was op de halve marathon vierde dame in haar categorie met een tijd van 1:37:47. Ze vertelt: ,,Het is de combinatie van beide afstanden die het zo zwaar maakt. Het leuke is dat als je bij de eerste vijf in je categorie finisht je een award thuisgestuurd krijgt. Dat is mij dus gelukt!''

Vervolgens reisde het koppel naar de westkust van Florida voor de St. Pete Beach Classic. Een wedstrijd van achtereenvolgens 10 en 5 km in de ochtend en een strandloop van 6,1 km in de avond. De volgende dag een halve marathon. De hele marathonafstand van dat weekend was ze de beste atlete over de hele challenge met een tijd van 3:19:47 over de totale afstand van 42,1 km dat weekend. Ondanks het hardlopen een 'way of life' is voor het koppel genieten ze ook van lekker eten of een glaasje bier.

Ilonka is bescheiden over haar eigen prestaties maar vol passie over het lopen van lange afstanden. ,,Sjaak en ik zijn ook lid van de 50 State Marathonclub. Doel van dat lidmaatschap is om in elke staat van Amerika een marathon te lopen. Ondertussen zijn we daar ook mee bezig. Inmiddels hebben we in 18 staten de marathon gelopen. Als je dat in alle 50 staten doet krijg je een medaille. Het is geen doel op zich, maar wel een uitdaging. Al doen we er 30 jaar over, dat maakt niet uit. De enige voorwaarde is uitlopen. Als we twee keer per jaar naar Amerika vliegen zouden we er nog zestien jaar over doen.'' Van de 4.386 leden van die club hebben ruim 1.500 mensen de prestatie volbracht. Ilonka en Sjaak zijn op dit moment de enige Nederlanders in het ledenbestand.

 Sjaak vertelt verder. ,,Mensen vragen me wel eens welke marathon de meest bijzondere was. Maar dat is lastig om te zeggen.'' Het stel was in 2013 in Boston, waar bij de finish een aanslag gepleegd was. ,,Wij waren al gefinisht toen het gebeurde. We zaten al weer in de bus die ons terugbracht naar de start. Mede-lopers werden in de bus gebeld met de vraag: 'leven jullie nog?' De paniek ter plekke hebben we niet gevoeld. Maar de dag erna kwam de ernst van de situatie pas bij ons binnen. Je kon vanaf de plek van de aanslag de finish zien. Er lagen medailles en drinkbekers op straat en het zag er zwart van de satellietwagens van de wereldpers.''

Ilonka vertelt over haar mooiste marathonervaring. ,,Het was de Monumentmarathon in Nebraska. Ik was eerste dame overall en liep door het lint de finish over. Ik won 500 dollar prijzengeld, en dat aan het begin van onze vakantie. Daarvan hebben we veel leuke dingen gedaan.'' Sjaak vult aan. ,,Ik finishte als derde en ontving een envelop met 150 dollar. Later, in diezelfde vakantie, liepen we the Longbeach International City Bank Marathon. Daarbij was ook een verloting met je startnummer als lotnummer. Opeens werd mijn naam omgeroepen. Ontving ik een goodybag met een sporttas, handdoek, twee vliegtickets voor een binnenlandse vlucht, een dinerbon en nog meer. Zo veel! We hebben alles gebruikt die vakantie, behalve de vliegtickets. Die gebruikten we de vakantie erna.''